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Astrónomos descubren un nuevo planeta de forma ovalada

stars in the outer space
Photo by Jeremy Müller on Pexels.com

Los planetas del sistema solar tienen forma de globo, ¿pero es así en todo el universo? La respuesta parece ser que es no. Se ha descubierto un nuevo planeta de nombre WASP-103b, que está lejos de ser una orbe perfecta que tenemos en nuestra mente.

El planeta, WASP-103b, está ubicado alrededor de una estrella tipo F llamada WASP-103 a 1500 años luz de la Tierra. Esta estrella es más grande y masiva que el Sol, y el planeta también es grande, aproximadamente del tamaño de Júpiter, es aproximadamente 1,5 veces la masa de Júpiter. Un equipo internacional de astrónomos publicó nuevos hallazgos en Astronomy & Astrophysics el martes que detallan la extraña forma del planeta por primera vez.

Cheops revela el nuevo planeta

Cheops es un satélite de ESA (European Spacce Agency) cuyo nombre procede de CHaracterising ExOPlanet Satellite ExOPlanet. Es la primera misión dedicada a estudiar estrellas cercanas brillantes que ya se sabe que albergan exoplanetas, con el fin de realizar observaciones de alta precisión del tamaño del planeta a medida que pasa frente a su estrella anfitriona. Se centrará en planetas en el rango de tamaño de la Tierra a Neptuno, y sus datos permitirán derivar la densidad aparente de los planetas, una caracterización de primer paso hacia la comprensión de estos mundos alienígenas. En la Fig. 1 puede verse más datos del planeta deforme, fuente ESA.

cheops planeta planet
Figura 1. Infografía del descubrimiento

Causa de su tamaño deforme del planeta

Parece que debido a su proximidad a su estrella local (menos de 20,000 millas) y las tensiones que se producen hacen que WASP-103b adquiera una forma poco probable, que los astrónomos han comparado con una pelota de rugby. También se parece un poco a un huevo o una patata.

Si tenemos en cuenta el sistema solar en el que estamos, los planetas existen a millones de kilómetros de la estrella anfitriona, y tardan al menos unos meses, un año (como la Tierra) o muchos años en completar una órbita alrededor del Sol. Pero un grupo de exoplanetas conocidos como Hot Jupiters orbitan sus estrellas de origen en cuestión de días, a veces solo horas. Estos planetas se conocen como planetas de período ultracorto.

Cuando se descubrió

Los astrónomos descubrieron inicialmente WASP-103b en 2014 y notaron en ese momento que el planeta debía experimentar fuertes tensiones de marea debido a su proximidad a su estrella de origen: orbita WASP-103 (la estrella) en únicamente 22 horas, es decir, su año es de 22 horas. Este no es el período orbital más corto conocido (se han encontrado algunos exoplanetas con períodos de menos de 10 horas), pero es lo suficientemente corto como para hacer de WASP-103b un mundo bastante extremo.

Cuando se descubrió, los científicos sospecharon que podría tener una forma inusual basada en modelos, aunque no estaba confirmado, hasta ahora. Las observaciones futuras con el Telescopio Espacial James Webb permitirán en un futuro tener una imagen más nítida de este planeta de forma tan peculiar.

Por qué es importante el descubrimiento de nuevos planetas

Hasta la fecha, los astrónomos han descubierto 4.884 planetas y tienen alrededor de 8.400 candidatos que están trabajando para confirmar. Todos estos planetas vienen en diferentes formas, tamaños y configuraciones. Una cantidad tan grande de datos ayuda a los astrónomos a refinar cómo se forman los planetas y cómo surgen sistemas como el nuestro, además de desafiar nuestras suposiciones.

Esto incluye comprender las tensiones de las mareas que las estrellas ejercen sobre sus planetas. La mayoría de los planetas de período ultracorto están condenados a medida que su estrella extrae material o los destroza. Pero en un giro extraño, los astrónomos creen que WASP-103b se está alejando de WASP-103, en lugar de acercarse, lo que podría evitarle este nefasto destino.

Referencias

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