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Theranos: el extraño caso de las empresas homeopáticas

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Las empresas homeopáticas proporcionan un producto que no existe, o que es difícil de valorar o que no pueden satisfacer a los clientes. No me refiero a empresas o particulares que venden productos homeopáticos. Hablo de empresas que venden humo, que lo que hacen lo podría hacer cualquiera, y que te hacen creer que es imprescindible su asesoramiento o su producto.

Me he encontrado a lo largo de mi vida con varias empresas homeopáticas. Siempre he pensado, ¿de verdad estas empresas sobreviven?. Básicamente dan un servicio que es el de asesoramiento, consultoría o un producto, el cual le ponen un precio desorbitado. Lo curioso es que hay otras empresas que pagan por ese servicio, incluso hay personas que invierten dinero en él sin saber muy bien qué es lo que hace.

El caso Theranos

Un caso paradigmático de empresa homeopática fue Theranos. Ofrecía un revolucionario método de laboratorio para tratar muestras de fluidos biológicos. Su lema era One tiny drop changes everything, una simple gota lo cambia todo. La idea de la empresa era muy novedosa. Proclamaban que desarrollaban tecnología que permitía hacer posible para muchas personas el tener resultados de laboratorio en poco tiempo.

Más de 200 tipos de análisis diferentes

Theranos ofrecía más de 240 test que permitían medir desde colesterol hasta varios tipos de cáncer. Su tecnología permitía obtener resultados a partir de un pinchazo en un dedo. Sonaba bien, muy bien. Los inversores invirtieron más de 400 millones de dólares en Theranos, valorando la compañía en más de 9.000 millones de dólares.

Parte del éxito de la compañía vino de mano de su fundadora, Elizabeth Holmes, que en muchas charlas hablaba de los avances revolucionarios de la startup que hacían posible procesar rápidamente toda la gama de pruebas de laboratorio a partir de unas pocas gotas de sangre. Pronto hubo comparaciones de Holmes, una mujer joven y ambiciosa, con el cofundador de Apple Inc., Steve Jobs.

El robot milagroso

A fines de 2014, el instrumento de laboratorio desarrollado como el eje de su estrategia que permitía llevar a cabo las pruebas de laboratorio se empezaron a vender a los consumidores. Sin embargo, y como suele ocurrir en muchos cuentos de hadas de empresas homeopáticas, una investigación llevada a cabo por el The Walt Street Journal destapó que no todo era tan maravilloso.

Un ex empleado de alto rango comentó que Theranos usó rutinariamente el dispositivo, llamado Edison en honor al prolífico inventor, solo para 15 pruebas en diciembre de 2014, no 240. Algunos empleados desconfiaron de la precisión de la máquina, según los ex empleados y los correos electrónicos revisados ​​por The Wall Street Journal.

Un empleado de Theranos acusó a la compañía de no informar de resultados de las pruebas que plantearon dudas sobre la precisión del sistema Edison. Tal falla era una violación de las reglas federales para laboratorios.

Theranos tampoco ha reveló públicamente que realiza la gran mayoría de sus pruebas con máquinas tradicionales compradas a empresas como Siemens AG. No era un producto revolucionario, era un producto basado en otros ya existentes.

Información que se cambia sospechosamente en la página web

Una vez iniciada la investigación por parte de The Wall Street Journal parte de información en la página web de Theranos fue borrada o cambiada. Preguntada la empresa porqué lo había hecho comentaron que era por temas de marketing.

Por ejemplo, Theranos eliminó una oración en su sitio web que decía: “Muchas de nuestras pruebas requieren solo unas pocas gotas de sangre”. También eliminó una referencia a recolectar “generalmente solo tres microviales diminutos” por muestra, “en lugar de los habituales seis o más grandes”.

Acusación de fraude

Elizabeth Holmes y Ramesh “Sunny” Balwani (ex presidente de Theranos) acabaron en la justicia acusados ​​de dos cargos de conspiración para cometer fraude electrónico y nueve cargos de fraude electrónico. Según la acusación formal, los cargos se derivan de acusaciones de que Holmes y Balwani participaron en un plan multimillonario para defraudar a los inversores y en un plan separado para defraudar a médicos y pacientes.

Ambos esquemas involucraron esfuerzos para promover Theranos, una compañía fundada por Holmes y con sede en Palo Alto, California. Theranos era una empresa privada de atención médica y ciencias de la vida con la misión declarada de revolucionar las pruebas de laboratorio médico a través de métodos supuestamente innovadores para extraer sangre, analizar sangre e interpretar los datos resultantes de los pacientes.

Holmes y Balwani utilizaron anuncios y solicitudes para alentar e inducir a médicos y pacientes a utilizar los servicios de laboratorio de análisis de sangre de Theranos, aunque, según el gobierno, los acusados ​​sabían que Theranos no era capaz de producir de manera consistente resultados precisos y confiables para ciertos análisis de sangre. Además, se alega que las pruebas realizadas con la tecnología de Theranos probablemente contengan resultados inexactos y poco fiables.

Tribunal decide que se trata de un fraude

Tras ser visto para sentencia al final se falló el pasado 3 de enero el caso contra Holmes y Balwari de fraude. Un jurado de EE.UU. encontró culpable de cuatro de once cargos a la emprendedora Elizabeth Holmes y Balwari, acusados de un fraude millonario tras haber asegurado que su empresa Theranos había desarrollado un sistema revolucionario de análisis de sangre que se demostró no era tal. Todo el proceso puede seguirse a través de web o ftp como puede verse en la Fig. 1.

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Figura 1. Documentación del caso Theranos via ftp. Fuente ftp://anonymous@files.cand.uscourts.gov/

Las empresas homeopáticas como Theranos proporcionan resultados engañosos, que no están basados en datos reales. Existe una regulación en cada país para que cosas así no ocurran. Afortunadamente el sistema funciona, y a través de un artículo periodístico se destapó este fraude millonario que en nada favorece la ciencia.

Referencias

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